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Elon Musk presentó el prototipo del robot humanoide Optimus de Tesla

El prototipo se considera un esfuerzo del CEO para dar forma a la percepción de la empresa como algo más que un fabricante de automóviles y dijo que costará menos que un coche.

Elon Musk mostró un nuevo robot humanoide el viernes en un evento de inteligencia artificial de Tesla Inc., como parte del esfuerzo del director ejecutivo para dar forma a la percepción pública de la empresa como algo más que un fabricante de vehículos eléctricos.

Musk expuso por primera vez la visión del robot, llamado Optimus, hace poco más de un año en la primera jornada de inteligencia artificial de Tesla. En aquella ocasión, apareció en el escenario un bailarín disfrazado. Esta vez, Musk presentó un prototipo en el encuentro que se celebró a última hora del viernes en Palo Alto, California.

El primer prototipo, al que todavía se le veían los cables, dio algunos pasos, saludó al público y realizó algunos movimientos básicos de baile.

Musk bromeó con que el robot podría hacer mucho más, pero limitó su actividad por miedo a que se cayera de bruces. La aparición del robot en el escenario supuso la primera vez que funcionaba sin ataduras, dijo Musk.

“Nuestro objetivo es hacer un robot humanoide útil lo antes posible”, dijo, con la aspiración de poder fabricarlos en gran volumen y a bajo coste. “Se espera que cueste mucho menos que un coche”, dijo, con un precio inferior a los 20.000 dólares. Los clientes deberían poder recibir el robot, una vez encargado, en un plazo de tres a cinco años, dijo el Sr. Musk. Todavía no está a la venta.

Más tarde mostró un modelo más elegante que no funciona y que, según dijo, se acerca más a la versión de producción.

“Todavía queda mucho trabajo por hacer para perfeccionar el Optimus”, dijo, y afirmó que el concepto podría evolucionar con el tiempo. “No será aburrido”.

El robot alimentado por baterías debería ser capaz de realizar tareas difíciles, dijo Tesla, incluyendo el levantamiento de objetos pesados. Musk añadió que tendría capacidades conversacionales y contaría con salvaguardas para evitar que la máquina haga algo malo.

“Soy un gran creyente en la seguridad de la IA”, dijo Musk, que ya había expresado su preocupación por el uso de esta tecnología. Dijo que cree que debería haber una autoridad reguladora a nivel gubernamental.

El jefe de Tesla ha pintado una visión de Optimus como una ayuda para que Tesla fabrique coches de forma más eficiente, empezando por tareas sencillas y luego ampliando sus usos. También ha sugerido que el robot podría desempeñar funciones más amplias y aliviar potencialmente la escasez de mano de obra.

“Creo que pondrá de cabeza toda la noción de lo que es una economía, hasta el punto de no tener escasez de mano de obra”, dijo Musk el 4 de agosto en la reunión anual de accionistas de Tesla. El viernes añadió: “Es realmente una transformación fundamental de la civilización tal y como la conocemos”.

Cuando desveló por primera vez el concepto de Optimus, Musk dijo que un robot de este tipo podría tener tal impacto en el mercado laboral que haría necesario proporcionar una renta básica universal, o un estipendio a las personas sin ataduras.

Tesla también ha tenido problemas con la automatización. Los primeros esfuerzos por depender en gran medida de las herramientas automatizadas para aumentar la producción de vehículos sufrieron contratiempos, y la empresa tuvo que depender más de lo previsto de los trabajadores de la fábrica. Musk tuiteó más tarde: “Sí, la automatización excesiva en Tesla fue un error. Para ser precisos, un error mío. Los humanos están infravalorados”.

Uno de los grandes interrogantes en torno al robot humanoide de Tesla es su propósito central, dijo Chris Atkeson, profesor de robótica de la Universidad Carnegie Mellon. Si el objetivo principal de Tesla es mejorar la fabricación, un cuadrúpedo probablemente habría sido más fácil de construir que un robot humanoide, en parte porque las piernas adicionales hacen más fácil el equilibrio, dijo.

Musk, que ha desempeñado un papel decisivo en la introducción de los vehículos eléctricos y ha sido pionero en el aterrizaje de cohetes propulsores con su empresa SpaceX, también tiene un historial de predicciones audaces que no se cumplen inmediatamente. Hace tres años, en un evento sobre automatización, predijo que más de un millón de vehículos Tesla podrían funcionar sin conductor a mediados de 2020, lo que permitiría a la empresa lanzar un servicio de taxi robotizado. Eso no ha sucedido.

Musk lleva tiempo diciendo que Tesla pretende ser algo más que una empresa de automóviles y reiteró ese mensaje el viernes. Llamó a la compañía “una serie de startups”.

Musk facturó el último evento, como el del año pasado, como uno destinado a reclutar ingenieros en campos como la inteligencia artificial, la robótica y los chips.

Tesla lleva mucho tiempo apostando por la automatización para mantener a la empresa por delante de sus competidores. Los coches de la compañía están equipados con un sistema avanzado de asistencia al conductor, conocido como Autopilot, que ayuda a los conductores en tareas como mantener una distancia segura con otros vehículos en la carretera y mantenerse centrado en un carril.

Los ingenieros de Tesla detallaron algunos de los trabajos de IA que la empresa está realizando, incluso para apuntalar su tecnología de asistencia al conductor. El Sr. Musk dijo que el desarrollo de la empresa de un potente ordenador centrado en la IA podría permitir a Tesla ofrecer la capacidad de cálculo numérico como un servicio a otros, no muy diferente de las ofertas de computación en la nube proporcionadas por gente como Amazon.com Inc.

La empresa está desarrollando y vendiendo una versión mejorada de Autopilot que lleva la conducción automatizada a las ciudades. Tesla denomina a este sistema “Full Self-Driving” (FSD), aunque en realidad no hace que los vehículos sean autónomos y la empresa pide a los conductores que mantengan las manos en el volante mientras manejan el coche.

Tesla dijo el viernes que ya tiene 160.000 clientes con el software. Musk dijo que el despliegue de la tecnología más allá de Estados Unidos y Canadá depende de la obtención de la aprobación regulatoria, aunque debería ser factible desde el punto de vista tecnológico a finales de año.

Tesla ha ido subiendo el precio del FSD, que ahora se vende por 15.000 dólares. La IA ha sido el núcleo de los esfuerzos de Tesla por desarrollar funciones más avanzadas de asistencia al conductor y, con el tiempo, vehículos totalmente autónomos.

Tesla dijo que el software que se utiliza para asumir más funciones de conducción también sustenta las operaciones del robot humanoide.

La búsqueda de la automatización por parte de Tesla ha sido objeto de un creciente escrutinio. La Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras, que regula la seguridad de los automóviles, abrió una investigación sobre Autopilot el año pasado después de una serie de choques que involucraron a Teslas que golpearon a los vehículos de primera respuesta detenidos por emergencias en la carretera.

Dos senadores estadounidenses también han pedido a la Comisión Federal de Comercio que investigue si Tesla ha sido engañosa en su comercialización de Autopilot y FSD.

El fabricante de coches eléctricos lleva tiempo diciendo que conducir con Autopilot activado es más seguro que hacerlo sin él. Tesla señala datos internos que muestran que los accidentes eran menos comunes cuando los conductores utilizaban el Autopilot, aunque algunos investigadores han criticado la metodología de la empresa.